Doble descubrimiento en GLIESE 581

Descubren el exoplaneta más pequeño hasta el momento y determinan que otro planeta de la misma estrella está en la zona habitable de la estrella.

(21 Abril 2009 – ESO – CA) Utilizando el mejor detector de planetas del mundo un grupo de científicos europeos ha descubierto que alrededor de la estrella Gliese 581 había un cuarto planeta, además de los tres planetas anteriormente conocidos, los que son llamados b, c y d. El nuevo planeta, bautizado como e, está más cerca de la estrella que los anteriores y orbita alrededor de la estrella madre en sólo 3,15 días y tendría el doble de la masa de la Tierra.
El descubrimiento se realizó observando los movimientos que los planetas inducen en la estrella producto de su gravedad. Estos mueven a la estrella a la misma velocidad de una persona trotando, a unos 7 Km/h, lo que puede ser detectado por el instrumento HARPS del observatorio La Silla, ubicado en el desierto de Atacama.

Gliese 581 es una de las estrellas más cercanas al Sistema Solar, ubicada a sólo 20,5 años luz en la dirección de la constelación de Libra, es una estrella de tipo M, enana marrón, con un brillo 350 veces menor que el del Sol, y una magnitud visual de 10,5, emitiendo la mayor parte de su energía en el rango del infrarrojo cercano. Debe tener unos 10 mil millones de años de existencia, el doble de la edad del Sol, en un Universo con 14.500 millones de años, Gliese 581 es una estrella muy antigua.